破解50年谜题!细菌为什么能运动?《细胞》新研究揭秘关键结构

文章来源:健康时报 2022-09-29 15:47

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自从列文虎克在显微镜下观察到快速游动的细菌,科学家就渴望揭开细菌运动的秘密。但直到300多年后的今天,答案才逐渐浮出水面。

我们早已从教科书上了解到,细菌是依靠鞭毛实现运动的。的确,鞭毛是大多数细菌特有的运动器官,它们由细菌膜上的马达、细胞外的接头装置和鞭毛丝这三个部分组成。而鞭毛让细菌运动的机制,包含了两个关键问题:鞭毛马达如何提供动力,以及作为“推进器”的鞭毛丝如何转变为适合运动的形态?

图片来源:123RF

对于第一个问题,去年的一篇《细胞》论文介绍了一项重要进展。浙江大学朱永群教授和张兴教授合作,以原子分辨率解析了细菌鞭毛马达的结构,以及如何组装、为鞭毛丝的运转高效提供动力的。(更多阅读:

里程碑!详解自然界最精密的一种分子马达如何运转,浙大科研团队《细胞》发文

至于第二个问题,则是科学家们争论了半个世纪的悬案。人们知道的是,通过将细长的鞭毛丝卷曲成螺旋形,细菌就可以获得临时的“推进器”,如同直升机的螺旋桨一般,通过转动产生动力、推动自身快速移动。

但这个变形过程是如何实现的?在一项近期发表于《细胞》杂志的研究中,美国弗吉尼亚大学的Edward H. Egelman教授带领团队揭开谜底。借助冷冻电子显微镜及计算机模拟,研究团队在近原子分辨率上破解了鞭毛丝形成螺旋状的机制,并且揭示了细菌与古菌鞭毛丝的趋同演化。

“早在50年前,就有模型开始描述这些鞭毛丝如何形成如此规则的螺旋形,现在我们揭示了鞭毛丝结构的细节,” Egelman教授表示,“我们的研究表明,那些模型是错误的,而我们带来的新理解将促进基于这些微型‘推进器’开发新技术。”

细菌的每根鞭毛丝由数千个完全相同的亚基组成。我们可能会认为鞭毛丝应该是近乎笔直的,或者只有一点弹性。但事实上,这样的结构根本无法产生足够的推力,因而细菌将难以移动。只有卷绕成螺旋状,才能推动细菌移动。科学家将这个过程称为超螺旋(supercoil)。

在冷冻电镜下,研究团队观察了鞭毛丝的核心结构域。在能量最低的状态下,组成鞭毛丝的原丝(protofilament)有11种不同的构象,如下图所示,这些原丝沿纵轴环状排列,形成圆柱状。由于构象不同,它们的长短不一,原本笔直的圆柱向较短的原丝一侧弯曲,从而卷曲形成超螺旋状。

▲细菌(上)与古菌(下)的鞭毛丝形成超螺旋形态的过程(图片来源:参考资料[1])

此外,这项研究还对古菌鞭毛丝的结构进行了分析。相比于细菌,人们对古菌的认识更加有限。

在冷冻电镜下,组成古菌鞭毛丝的原丝共有10种不同的构象。尽管古菌与细菌的诸多细节存在差异(例如古菌鞭毛丝的核心结构域是单链,而细菌是多链),但最终的结果颇为一致:鞭毛丝转变为规则的超螺旋形。

研究团队总结道,在这个案例中,古菌与细菌趋同演化:自然界通过不同的方式,找到了相似的解决方案。换句话说,尽管细菌与古菌的鞭毛丝有着相似的组成与功能,但两者是独立演化出这些特征的。

▲通过趋同演化,细菌与古菌的鞭毛丝拥有类似的超螺旋结构(图片来源:参考资料[1])

“考虑到这些结构已经在地球上存在了数十亿年,用50年去理解这个问题,似乎也没那么漫长了。” Egelman教授最后说道。

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